Teleskop za lov na asteroide hitno se uklanja kako bi se izbjegao katastrofalni kolaps

21

Jedna od najpoznatijih svjetskih astronomskih zvjezdarnica raspala se bez mogućnosti popravka. Sada prijeti da će se u potpunosti srušiti. Nakon dva neočekivana prekida kabela, inženjeri su utvrdili da je radio-teleskop zvjezdarnice Arecibo od 305 metara toliko strukturno neispravan da bi svi radnici koji ga pokušaju popraviti riskirali svoje živote. Tako je Nacionalna zaklada za znanost, koja je vlasnik teleskopa Portoriko, odlučila ga razgraditi.

Sada se inženjeri utrkuju kako smisliti način za sigurno dekonstruiranje jednog od najvećih svjetskih radio teleskopa prije nego što se sam sruši. Konstrukcija je toliko nestabilna da joj inženjeri ne mogu pristupiti ni kako bi procijenili rizik i vrijeme takvog kolapsa. “Čak i pokušaji stabilizacije ili ispitivanja kabela mogli bi rezultirati ubrzanjem katastrofalnog neuspjeha,” rekao je Ralph Gaume, direktor Odjela za astronomske znanosti NSF-a, na tiskovnoj konferenciji.

U svom 57-godišnjem životu teleskop Arecibo lovio je opasne asteroide blizu Zemlje, tragao za znakovima vanzemaljskog života i otkrio prvi planet izvan našeg Sunčevog sustava. Arecibo je 1974. emitirao najmoćniju emisiju koju je Zemlja ikad poslala da komunicira s potencijalnim vanzemaljcima. 2016. otkrio je prve ponavljajuće brze radio-eksplozije – tajanstvene svemirske signale za koje znanstvenici sada misle da dolaze s mrtvih zvijezda. Ali Arecibova nevolja započela je u kolovozu, nedugo nakon što je Tropska oluja Isaias prešla otok. Pomoćni kabel iskočio je iz utičnice na jednom od tri tornja teleskopa i zabio se u “zrcalnu zdjelu” ispod.

Tada se početkom studenoga, netom prije nego što su ozbiljno započeli popravci, glavni kabel od 16.000 kilograma od istog tornja slomio i zabio u “zdjelu”. Inženjeri su mislili da je konstrukcija još uvijek dovoljno jaka da izbjegne drugu katastrofu – a ovaj je kabel nosio samo 60 posto procijenjene nosivosti – ali kvar im je pokazao da su u krivu. Odlučili su da više ne mogu vjerovati nijednom od preostalih kabela. Oba propala kabela podupirala su ogromnu metalnu platformu koja je visjela nad posudom. Ako bi propao još jedan kabel s istog tornja, procijenili su inženjeri, platforma bi s njim pala. “Cjelokupna platforma od 900 tona srušit će se na glavni disk i moguće je da će se sama tri glavna tornja, visoka više od 300 metara, također srušiti”, rekao je Gaume.

Dekonstrukcija teleskopa znači napuštanje bilo kakve šanse za njegovo spašavanje, ali to su postupci koje su preporučile tri inženjerske tvrtke. “NSF ovu odluku nije lako donijeti. Ali sigurnost ljudi naš je prioritet broj jedan”, rekao je Sean Jones, pomoćnik ravnatelja Uprave za matematičke i fizičke znanosti NSF-a.

Brzim kretanjem NSF se nada spasiti niz zgrada koje su ležale točno ispod jednog od tornjeva teleskopa. Na taj način, zvjezdarnica Arecibo može ostati otvorena – ali bez svoje značajke koja je definira. “Kad sam saznao za vijest, bio sam totalno shrvan”, rekao je Abel Mendez, direktor Laboratorija za planetarnu nastanjivost na Sveučilištu Portoriko u Arecibu, za Business Insider. “Teško je to podnijeti. To je kao da izgubite nekoga važnog u svom životu. Da, 2020. – nije dobro”, rekao je.

Gubitak Arecibovog teleskopa glavni je udarac u potrazi čovječanstva za vanzemaljskim životom, našoj sposobnosti da obranimo planet od asteroida i cijelom polju radioastronomije. Mendez je rekao da, iako Arecibo ne otkriva potencijalno opasne svemirske stijene, od ključne je važnosti za njihovo istraživanje: Zvjezdarnica može takve objekte pingati radarima kako bi dešifrirala njihov oblik, rotaciju, površinske značajke i putanju kroz svemir.

Bez tih podataka puno je teže znati putuje li asteroid prema Zemlji. Opservatorij Arecibo planira surađivati ​​sa znanstvenicima koji su namjeravali teleskopom pronaći načine da svoja istraživanja prenesu negdje drugdje, rekao je Gaume. Ostali objekti NSF-a – Nacionalni opservatorij za astronomiju u Virginiji i Zvjezdarnica Green Bank u Zapadnoj Virginiji – potencijalno bi mogli preuzeti neke spoznaje iz Areciba. Međutim, Mendez je rekao da je Green Bank samo 10 do 20 posto osjetljiv na slabe radio signale poput Areciba. Stoga misli da smrt teleskopa završava šansu SAD-a za sveobuhvatan projekt traženja radiovalova od vanzemaljske tehnologije.

Jedino mjesto na kojem moramo učiniti nešto slično, koje bi bilo osjetljivo ili osjetljivije od Areciba, sada je FAST u Kini”, rekao je Mendez, misleći na sferni radijski teleskop s pet stotina metara otvora u provinciji Guizhou. “Sjedinjene Države izgubile su svu tu sposobnost jer nemaju Arecibo.” Arecibo i FAST, rekao je Mendez, bili su Zemljina “dva velika oka” u radioastronomiji. “Ako nadgledate izvor interesa koji je u slabom radio spektru, potrebna su vam dva velika radio teleskopa: jedan usmjeren prema nečemu tijekom dana, a drugi preko noći”, objasnio je. “Ako izgubite Arecibo, tada gubite sposobnost praćenja – 24 sata dnevno – slabog izvora radio signala.”

Dodao je: “Sad imamo samo jedno oko.” Vjerojatno će trebati otprilike pet ili šest tjedana da se shvati kako sigurno dekonstruirati teleskop Arecibo. Inženjeri će svoje mogućnosti procijeniti izdaleka, dronovima će snimati zračne fotografije. Inženjeri također razmatraju načine kako kupiti dodatno vrijeme, poput potencijalnog naginjanja tornjeva za nekoliko centimetara kako bi se smanjila težina preostalih kabela.

Ako inženjeri mogu rastaviti teleskop prije nego što se uništi, zvjezdarnica Arecibo i dalje će moći provesti neka znanstvena istraživanja. Njegovi LIDAR laseri mogu proučavati gornju atmosferu Zemlje i jonosferu. Također ima objekt na otoku Culebra koji prikuplja podatke o oblačnosti i oborinama. Budući istraživači također bi još uvijek mogli analizirati arhivirane podatke s teleskopa.

Izvor: Science Alert

Komentari